Deelautoplatform als boost voor autonoom rijden

Steven Nelemans over de introductie van zelfrijdende auto’s 

 

Update: Inmiddels hebben we succesvol een proef uitgevoerd met autonoom rijdende Ambers.

Auto’s zonder bestuurder: het klinkt als verre toekomstmuziek. “Dat is het ook”, zegt Steven Nelemans, CEO bij Amber. Toch staat zijn bedrijf op het punt om een zelfrijdende auto te introduceren. Hoe zit dat?

Doorbraak

Amber, opgericht door studenten van de Technische Universiteit Eindhoven, levert sinds mei 2017 elektrische deelauto’s. Juist deze piepjonge, maar snelgroeiende onderneming staat op het punt een doorbraak in de mobiliteitsmarkt te forceren.

Kleine stap, grote vooruitgang

Overal ter wereld werken bedrijven aan technologie die auto’s volledig autonoom laat rijden. De chauffeur van nu wordt in de toekomst een passagier. Reistijd krijgt daarmee op korte termijn een volledig nieuwe definitie. Maar hoewel autonoom rijden qua technologie al lang mogelijk is, kwam tot nu toe nog geen enkele pilot echt van de grond.

Nelemans: “Autonoom rijden is niet alleen een technologische kwestie. Bij volledig autonoom rijden heb je te maken met complexe wetgeving. Het zijn lange en ingewikkelde trajecten die veel geld kosten. Terwijl voor ons bedrijf een klein stukje autonomie al een enorme stap voorwaarts zou zijn. Amber heeft veel baat bij auto’s die deels zelfrijdend zijn. Dat is dus waar wij op inzetten. Daarmee onderscheiden wij ons van andere pioniers.”

Logistiek

Nelemans doelt op de huidige situatie waarmee Ambers – elektrische deelauto’s –‘handmatig’ van retour- naar vertrekpunt worden gebracht. “Daar hebben we onze Fleet Operators voor. Zij halen de Amber op waar de ene driver hem heeft achtergelaten en rijden ‘m naar de plek waar de volgende driver ‘m nodig heeft. Dat werkt prima, maar vergt veel tijd en organisatie. Als de Amber zichzelf kan verplaatsen, maakt ons dat een stuk flexibeler. We kunnen onze dienstverlening dan veel directer afstemmen op de vraag van het moment. Uiteindelijk kunnen we zo met onze elektrische deelauto’s ook de particuliere markt gaan bedienen.”

Met de inzet van Fleet Operators bootst Amber op dit moment de situatie na, waarin auto’s zichzelf kunnen verplaatsen. “Eigenlijk spelen we vals”, zegt Nelemans. “Op het moment dat je een auto nodig hebt, wordt die enige tijd van tevoren naar je toe gereden. Een zelfrijdende auto doet dat real-time, waardoor auto’s veel efficiënter worden gebruikt. Zo maakt autonoom rijden de deelservice ineens een stuk interessanter.”

Pilotgebied

De zelfrijdende Ambers gaan in principe leeg de weg op. Nelemans: “We zijn bezig met een pilotgebied waarin de auto’s op verkeersluwe momenten, met lage snelheid, zelf rijden. Ze verplaatsen zich via busbanen of verlaten industrieterreinen, waar weinig tot geen fietsers en voetgangers zijn. Daarmee creëren we een laagdrempelige testcase om de ontwikkelde technologie in de praktijk te toetsen. Dat geeft een enorme impuls aan de verdere ontwikkeling ervan. Vervolgens willen we het pilotgebied steeds verder uitbreiden tot we landelijke dekking hebben. En dan nog verder.”

Auto pilot

Leeg of niet, het idee dat een auto straks zelf terug naar huis rijdt, blijft wennen. Toch verwacht Nelemans dat het al snel gewoon is. “Vijftig jaar geleden was cruise control ook baanbrekend. Inmiddels is iedereen daaraan gewend. Systemen – de zogenaamde auto pilot – zullen geleidelijk steeds meer handelingen overnemen van de chauffeur. Daardoor wordt het besturen van een voertuig steeds eenvoudiger. Maar het gaat echt nog wel even duren voor auto’s volledig autonoom rondrijden, zodat wij onderweg de krant kunnen lezen.

Revolutie

Amber voorziet dat we de komende jaren geleidelijk aan vertrouwd raken met auto’s die steeds zelfstandiger worden. Toch durft Nelemans geen voorspellingen te doen over de concrete effecten op de maatschappij. “Het is niet de technologie die voor verandering zorgt, maar de businessmodellen die daardoor ontstaan”, aldus Nelemans. “Vergelijk het met internet. Niet het internet zelf heeft de wereld veranderd, maar het ontstaan van social media en webshops. Op de mobiliteitsmarkt verwachten we eenzelfde soort revolutie, maar welke kant het op gaat en hoe snel dat gebeurt, laat zich niet voorspellen.”

Eén van de mogelijke effecten is volgens Nelemans dat mensen massaal hun privéauto van de hand doen. “Met zelfrijdende auto’s kunnen wij in de toekomst de meest ideale service leveren. Nota bene met gloednieuwe auto’s die altijd beschikbaar zijn. Waarom zou je dan nog een eigen auto hebben?”

Het Amber-team kijkt reikhalzend uit naar de volgende stap op weg naar autonoom rijden. “Als overheid en wetgeving meewerken door de ontwikkeling en het testen te stimuleren, gaan we al snel de eerste effecten zien”, klinkt het optimistisch. “Als bedrijf staan we klaar om onze opgedane kennis van technologie en driver daarvoor in te zetten. We volgen de ontwikkeling op de voet en zorgen dat we precies die diensten aanbieden waar de gebruiker op dat moment behoefte aan heeft.”

Extreem motiverend

Het is opvallend dat een relatief kleine speler als Amber snel stappen zet op dit gebied. Amber wordt gezien als jong, innovatief en dynamisch. “Aan ons kleeft geen stigma van bureaucratie. We zijn ambitieus en groeien als kool. Dat maakt ons tot een aantrekkelijke partij voor gemeenten en samenwerkingspartners”, vervolgt Nelemans. Samen met medeoprichters Hans de Penning, Merien ten Houten en Joep Sloot houdt Nelemans zich dagelijks bezig met de mobiliteit van de toekomst. In zijn visie rijden voertuigen al lang en breed zelfstandig van A naar B. Hoe bizar is het dan om aan het eind van een werkdag door het drukke verkeer naar huis te moeten sturen? Nelemans lacht: “Dat is extreem motiverend! Je realiseert je dat er nog heel veel moet gebeuren. En dat is precies waar Amber voor is opgericht. We doen er alles aan een duurzame vorm van mobiliteit voor een grote groep mensen toegankelijk te maken.”