Het verhaal van Amber begint op de AutoRAI. Om precies te zijn op 16 april 2015. Hans bezocht de beurs met een plan in zijn hoofd, Steven was er met zijn studententeam om een door hen zelf ontworpen auto te presenteren. Na afloop van die presentatie zaten Steven en Hans samen in een Honda Civic. Stevens hand was nog warm van de handdruk van premier Rutte toen Hans hem over ‘zijn plan’ vertelde. Steven reageerde enthousiast: “Ik besefte meteen dat we iets heel gaafs gingen doen; iets dat serieus impact zou hebben op het denken over mobiliteit.”

 

Iets met auto’s

In het plan van Hans stonden auto’s centraal: “Bij Vention, het bedrijf dat ik naast mijn studie samen met een compagnon had opgericht, hield ik me met allerlei technische dingen bezig. Maar veel liever wilde ik iets met auto’s doen. Iets groots. Ik zag welke rol Steven had binnen zijn team. Dat, in combinatie met zijn enthousiasme, was precies wat ik nodig had.”

 

Gaaf

Het bleef niet bij dit duo. Joep was de volgende die zich committeerde, al verliep dat proces iets anders. Steven: “We wilden Joep er heel graag bij. Maar aangezien hij bekend staat om zijn kritische, nuchtere vragen hebben we het gesprek met hem tot in detail voorbereid.” Joep reageerde zoals verwacht, nuchter. Lachend: “Het plan was toen al ambitieus!” Toch stemde hij in. Waarom? “Omdat het technische aspect mij aansprak. Iets heel nieuws doen met auto’s – als je dat serieus aanpakt, kan het alleen maar werken.” Steven beaamt: “Die stap durft bijna niemand te zetten, maar wij doen het wel. Dat is gaaf.”

 

Turbulentie

Later dat jaar werden contacten gelegd met Merien en Guus. Het waren turbulente tijden. “In 2016 namen we deel aan High Tech XL Accelerator, een programma dat kansrijke start-ups ondersteunt. We hebben heel wat afgeruzied met verschillende betrokkenen”, aldus Steven. “Toch hadden we die stok achter de deur wel nodig”, meent Hans. “Gaandeweg werd de taakverdeling duidelijker, en na een presentatiedag vielen de dingen op hun plek.”

Natuurlijke taakverdeling
Het plan was om een eigen auto te bouwen – de Amber One – en daarnaast een platform voor deelauto’s te ontwikkelen. Steven: “We voelden de drang, maar ook de druk om er iets groots van te maken. Dan pak je vanzelf de dingen op waar je goed in bent. Voor mij was dat de ontwikkeling van het deelplatform. Bij het bouwen van de auto hield ik me afzijdig.” Voor Joep was het juist vanzelfsprekend om zich vast te bijten in het technische stuk. De vraag voor wie de auto ontwikkeld werd, hield op dat moment nog niemand bezig.

 

Stekker eruit
En toen viel in september 2017 de beslissing om de stekker uit Amber One te trekken. Een drastisch maar breed gedragen besluit, aldus Steven: “Joep en Hans zagen het eerder aankomen dan ik. De tractie die ontstond bij de vijf BMW’s in ons deelplatform vroeg om focus.” Toch duurde het even voor de knoopwerd doorgehakt, “Omdat je het eigenlijk niet wilde”, aldus Joep. “We wilden impact maken met een eigen auto, maar kwamen tot het besef dat de impact met deelauto’s veel groter is. En veel minder inspanning vraagt.”

 

Nieuwe inzichten
In de jaren daarna ontwikkelde Amber zich tot een belangrijke speler op de mobiliteitsmarkt. De opzet om op dat gebied iets teweeg te brengen, is zeker geslaagd, al is het op een andere manier dan gedacht. Steven: “Ik zag ons rond deze tijd met een fabriek in Helmond waar onze auto werd gebouwd. Maar als ik nu kijk: ruim 7.500 drivers, succesvolle aanbestedingen; dát is de impact waar ik naar op zoek was.” Joep vult aan: “Op persoonlijk vlak is de ontwikkeling zelfs nog veel groter dan gedacht. Daar was ik voorheen totaal niet mee bezig.”

 

Hoogtepunten
De aflevering van de eerste 25 auto’s was voor de initiatiefnemers een van de hoogtepunten van de afgelopen periode. Maar ook voor het eerst een Amber over de A2 zien rijden bezorgde de mannen kippenvel. En zo waren er vele momenten. Steven: “In februari 2018, bij de garage van Gustav Mahler in Amsterdam, stonden wat mensen bij onze auto’s. Ik stapte er op af om een demo te geven toen ik één van hen hoorde zeggen: “Handig hè, zo’n Amber?” Het bleken ervaren drivers te zijn. Steeds vaker blijkt dat we geen introductie meer nodig hebben.”

 

Marktfit
Lessen zijn er ook geleerd, met name met betrekking tot de marktfit. Steven: “Die is bij een start-up echt van cruciaal belang. De auto die wij wilden bouwen was gaaf, maar had te weinig commercieel nut.” Hans is het met hem eens: “Achteraf zijn we daar te lang op doorgegaan. ABN AMRO was voor ons een perfecte marktvalidatie. De app is daarna compleet aangepast.”

 

Nog niet tevreden
Hans, Steven en Joep kijken met een goed gevoel terug. Trots, maar nog niet tevreden. “Want dat klinkt zo afsluitend, en we zitten er nog middenin”, aldus Steven. Joep valt hem bij: “Onze ambitie is om de grootste te worden in mobiliteit. Daarvoor moeten we veel sneller groeien. Meer hubs, een groter netwerk. Maar ook andere auto’s en een nieuwe app.” Hans vult aan: “Mensen moeten begrijpen waar we mee bezig zijn, dat we veel meer zijn dan een autodeeldienst. Je kunt je zelfs afvragen of we ons wel tot deelauto’s moeten beperken.”

 

Enerverend
Het einde is nog lang niet in zicht, zoveel is duidelijk. Maar dat het vijf enerverende jaren waren valt niet te ontkennen. “Veel bedrijven die tegelijk met ons begonnen zijn, bestaan inmiddels al niet meer”, verwoordt Steven het heersende gevoel. “Hoeveel mensen niet tegen ons hebben gezegd: ga maar lekker studeren jongens. Wij hebben gedaan wat niemand voor mogelijk hield.

 

Lees hier verder over de voordelen van het rijden met Amber.